Are You Serving Your Story?

Fiction is an odd combination of skills. The craft of writing is technical, with rules and techniques that can achieve different results, yet the art of storytelling is visceral, relying on creativity and instinct to pluck the best pieces from our imagination.

While the story is often what grabs us first, it can quickly get overshadowed by the technical aspects. Is the opening line hooking? Should this be first or third person? Is there too much backstory? Instead of crafting a story readers can’t put down, we’re counting how many adverbs are in each chapter.

This can lead to technically well-written novels, but not great stories.

Now, I’m not saying ignore the technical side of writing—that’s how you bring a wonderful story to life—but don’t lose sight of the joy and magic you felt when that story idea originally came to you. A story that excites you enough to write it is a story that can excite readers enough to read it.

Here are some things to remember during the drafting process:

Make the characters as real as possible

My high school English teacher said it best: “Stories are just interesting people solving interesting problems in interesting ways.” Characters are why readers love a book and they’re at the heart of every story. No matter how great the plot, a flat, lifeless character fails to make that emotional connection with the reader. Sure, they might think the book itself is cool, but that cool memory fades as soon as a great character in another book comes along and captures their heart.

To serve the story, be true to the characters in it. Let them be the best story people they can be, and don’t shy away from showing both their strengths and their weaknesses. Give them motivations only they could have and let them act in credible and plausible ways. The more real a character is, the more complicated and flawed they are (within reasonable limits, of course), the easier it is for readers to connect and relate to them. Even larger-than-life characters can be grounded in reality.

Dig deep for emotional connections

The more emotion a reader feels, the more likely they are to love the story. Make them laugh, cry, gasp in shock or squeal in glee, and those will be the scenes they’re telling friends about the next day. Emotional connections allow readers to feel like they’re in the story along with the characters. Connections make readers care, and when they care, the plot becomes that much stronger and more meaningful.

Serve the story by looking deeper than the surface plot and find the emotional moments that resonate with readers. It’s not just the stunning plot twist no one saw coming, but the emotional punch that twist causes. Make every tough choice a gut-wrenching experience, tap into the human flaws we all recognize, and show the fears that we struggle with every day. Make the reader feel right along with the characters.

Pick the best parts to dramatize

Elmore Leonard famously said, “don’t write the parts readers skip.” Failing to heed this advice has hurt many a story, and resulted in pages of backstory, heavy description, and tedious exposition. You know which moments are the best parts of your story—they’re the ones you can’t wait to write. If a scene isn’t exciting enough to make you want to write it, that’s a good indication that no one will want to read it.

Serve the story and focus on the scenes that move you. Find what you love most about every scene and use it to draw readers in so they love it, too. Try to craft every scene so it contains something that makes you want to call your best writer friend and tell them all about this great chapter you just wrote.

There’s no rule on when to focus on the story and when to focus on the technical, so follow your instincts here. You might explore the story first and then polish, or get the plot worked out before you develop the deeper aspects of the tale. However it works for you, it’s worth stepping away from the rulebook and focusing on the story you want to tell.

Technical skills are like a painter’s brushes—in the hands of an artist, they can create something beautiful.

48 Responses to Are You Serving Your Story?

  1. Marc Vun Kannon May 28 2014 at 8:12 am #

    All excellent suggestions. My own techniques to achieve them are as follows.
    1) I do as much description as possible from the perspective of the character who has the focus. This means using the words he knows, the way he would use them. Notice the things he cares about, which is not probably everything in the scene. I make description dependent on perception. I tend to skip descriptive prose when it’s done from the author’s perspective, so I didn’t want to write it.
    2) Use examples from your own life and experience. There are all sorts of things that happen in the course of your life that can not only enhance the story but their presence will make the character seem more real. I have a scene in one of my books where a woman needs to think about her son, so I used examples from my own son’s life, but also from some other people that I know, where appropriate.
    3) The most important for me is to follow the character’s logic, which is not something I can easily describe. A character is a story, and a story has a logic, not necessarily a path to a predefined end. I write by following the logic of the character, given the circumstances they’re, to determine how they’ll act or react. It often trns out, as the various logics of the various characters intersect, that the story will go off in a direction very different from the goal I had in mind, if I had one. The trick is to not be afraid to follow them if they decide to go somewhere else. Trying to force your ending on their story will feel exactly that, forced.

    • Janice Hardy May 28 2014 at 2:34 pm #

      Great tips! Sounds like it could be summed up in “a tight POV,” which I love myself. The character will lead you where they want to go if you’re willing to listen. Good stuff.

      • Marc Vun Kannon May 28 2014 at 2:53 pm #

        Thank you. It’s tight to the point of head-hopping. I would change the style of the description from one paragraph to the next, depending on who was talking. It’s also a very hard way to write, as the plot and setting become secondary, and would often change from one page to the next if the characters didn’t want to go that way.

        • Janice Hardy May 28 2014 at 3:06 pm #

          Ah, so it’s more of a tight omni? That would be tough to write.

          • Marc Vun Kannon May 28 2014 at 3:39 pm #

            No, I as the author strive to be invisible. Very little if anything comes from my perspective. It’s a very tight third, but since the description depends on who’s seeing it, the same scene will be described differently from one paragraph to another, much like head-hopping, even though it’s really me describing the same scene as viewed by different people.

          • Janice Hardy May 28 2014 at 3:51 pm #

            Ah okay. “Head hoping” usually refers to either POV shifts or omni POV where you’re in everyone’s head. If you’re in more than one head in a scene, it’s omni, even if it’s an invisible narrator. You can have a tight POV and still be omni.

  2. Jaaron May 28 2014 at 9:37 am #

    What an awesome article! I’m working on a novel right now and this post really reminded me how essential it is to focus on creating those real characters who can reach out and connect with the readers. I’ll be keeping this post handy when I go back and edit!

    • Janice Hardy May 28 2014 at 2:36 pm #

      Oh good, glad it came at the right time for you. It seems like such a silly thing, but it’s so easy to get caught up in the how and forget why we write in the first place. We can all use reminder from time to time 🙂

  3. Julie
    Julie May 28 2014 at 10:40 am #

    Janice – GREAT post! Funny you would write on this topic today – I was just talking about how structure can distract me from my story! Perhaps the universe is telling me something… Thanks for these fantastic suggestions. <3

  4. Janice Hardy May 28 2014 at 2:38 pm #

    LOL Kismet! I’m such a structure fan I actually schedule a revision pass to focus on the story. I have way too much fun with plots and whatnot, especially in the planning stage. I have to step back and make sure the plot serves the story and I’m not just having a grand old time running around 🙂

  5. Patrick Stahl May 28 2014 at 5:31 pm #

    I try to stay away from using the word “real” in reference to characters. Take Winston Smith from 1984 for instance. He’s a very real characters, but he’s by no means an engaging or interesting character. He’s not sympathetic, proactive, or (very) competent. A character needs to be more than just relatable to be a good character.

    I like to really focus on emotions in my fiction, to the extent that if I make someone feel something I’m okay if the only thing they take from the story is that emotion. I rarely have underlying theme to my stories, at least not overtly.

    • Janice Hardy Jun 3 2014 at 2:20 pm #

      Good point. I figured creating interesting characters kind of went without saying (grin). Real, three-dimensional, fully fleshed out is what I was talking about.

      Focusing on emotion is a great plan. Make a reader feel and they tend to remember you and the book.

  6. Friv 1 May 29 2014 at 3:53 am #

    Thanks you for this information. I already shared this on facebook.

  7. Hamed May 30 2014 at 4:48 pm #

    I wish I had such a tasteful teacher. He has said it all.
    Though I know there should be a right combination of Technicality and Creativity in the story, I think they are kind of merged into each other. I was reading Raymond Carver’s short story “careful” (for hundredth times) just before I read this article and now that I’m re-re-reading it I’m amazed how he could use so many technicalities to improve his theme on human connection. I think using the right technic in the right time will make a well-written story into a masterpiece.
    Thank you for the article. I’m gonna write this down in my journal. First page.
    “Stories are just interesting people solving interesting problems in interesting ways.”

    • Janice Hardy Jun 3 2014 at 2:22 pm #

      Good tools in the hand of a skilled craftsman generate solid results. I think that applies to all art forms. That bit of advice has always been one of my favorites.

  8. Alexa S. Jun 8 2014 at 5:15 pm #

    I absolutely love your tips, Janice! You pretty much nailed two of the things I love best about my favorite books with your first two tips, and the third is also something I like to think about. Thanks for the awesome post!

  9. happy wheels Sep 3 2015 at 11:19 am #

    Thank you for your advices 🙂 I’m not a writer but I often imagine many many stories from when I was a teenagers. Day by day, thinking about it make me want to write them out. But I don’t have any skills, don’t know how to write. Thanks for your advices, I think I should write them for myself, and who know, someday, when these stories is completed, I can show it for someone 🙂

  10. Friv 100 Oct 11 2015 at 4:35 am #

    I love all the posts, I really enjoyed, I would like more information about this, because it is very nice., Thanks for sharing.

  11. hieunh Nov 4 2015 at 9:54 am #

    When you see the stress in work, life, friv could well be a good site to try. thanks you for sharing
    Friv Games, Friv Online, Friv.com, Friv

  12. head soccer Mar 28 2016 at 12:24 pm #

    thank you for giving me the necessary information

    • زراعة الشعر بتركيا Jul 12 2018 at 8:12 am #

      نقدم لكم افضل عمليات زراعة الشعر التى من خلالها يتم اجراء العمليات على اعلى مستوى من الخبرة و الكفاءة مركز زراعة الشعر بتركيا المتخصص فى اجراء العمليات على بكل الطرق و الوسائل الحديثة التى لا غنى عنها فى كل البلدان كما نقدم لكم افضل الاطباء و المتميزين فى اجراء تلك العمليات بكفائة عالية و اجراء التحاليل اللازمة قبل العملية لتقديم افضل النتائج
      http://www.hairtransplant1.com/

    • رقم توكيل توشيبا Jul 12 2018 at 9:23 am #

      نقدم لكم افضل خدمات صيانة توشيبا التى من خلالها يتم صيانة جميع الاجهزة على اعلى مستوى من الخبرة و تقديم افضل خدمات من خلال رقم توكيل توشيبا المميز التى يقدم العديد من خدمات الصيانة كما نقدم لكم خدمة عملاء توشيبا التى لا تقبل المنافسة من خلال خبراء الصيانة المدربون على اعلى مستوى من الكفاءة فى و استخدام المعدات و الاساليب الحديثة فى صيانة الاجهزة
      http://www.toshiba-maintenance.com/

  13. Kizi Apr 15 2017 at 4:23 am #

    Best free online games for you
    Friv

  14. Friv 100 Jul 18 2017 at 3:33 am #

    ou need entertainment. Refer to our website. hope you get the most comfortable
    Friv 5

  15. hotmail login Sep 30 2017 at 6:03 am #

    Interesting post! This is really helpful for me. I like it! Thanks for sharing!

    • Friv 2018 Jan 17 2018 at 8:46 pm #

      thank you for giving me the necessary information

  16. Kizi 2018 Jan 17 2018 at 8:48 pm #

    Best free online games for you

  17. hello Jan 21 2018 at 5:59 am #

    hello hello

  18. مظلات سيارات متحركة Mar 10 2018 at 4:33 am #

    الان مع مظلات الحراسي انت تتمتع باعلي الخصومات العالمية المتواجدة في الاسواق رعلي مظلات سيارات متحركة تحقق لك العناية الكامله والمستمرة بسياراتك بادر الان معنا

  19. الشركة الفرنسية لابادة الحشرات بالتبخير تقدم لكم افضل العروض الممكنة والتى من خلالها تحصلون على افضل خدمة من خلال شركتنا المميزة افضل شركة مكافحة حشرات قادرة على القضاء على جميع الحشرات باسهل الطرق الممكنة
    http://www.anti-insects.com/

  20. نقل عفش مكة Mar 29 2018 at 7:12 am #

    يتواجد لدينا الان افضل الخصومات التى نقدمة الان وعلى اعلى سمتوى ممكن الان من نقل عفش جدة الان وعلى اعلى مستوى ممكن الان فى اسعودية الان نقل عفش مكة

    http://www.xn—–jtd6bya2cendpd.com/

  21. مكافحة حشرات بمكة Apr 1 2018 at 5:18 am #

    تعرفالان معنا مع افضل الخدجمات التى نقدمة الان وباقل الاسعار الرائععة الان من شركة تنظيف خزانات بمكة الان وعلى اعلى مستوى ممكن الان من مكافحة حشرات بمكة التى نقدمة الان ايضا

    http://www.el3nod.com/5/company-anti-insect-termite-Pesticides-mecca

  22. يمكنك الآن التواصل مع اكبر شركة ابادة حشرات بمكة حتى تتمكن من التخلص من اي حشرات في منزلك ، وذ لك عند التواصل مع شركة تنظيف بالبخار بمكة المتخصصة و التي تقدمها شركة العنود
    http://www.el3nod.com/3/company-cleaning-moquette-carpet-sofas-mecca

  23. شركة امن وحراسة Apr 30 2018 at 8:32 am #

    بادر الآن بالتواصل مع اكبر و اهم شركة حراسات خاصة موجودة في مصر حتى تتمكن من الحصول على كافة الخدمات التي تقدمها شركة امن وحراسة ذات الخبرة العالية في الخدمات الامنية

  24. حجر هيصم Apr 30 2018 at 8:44 am #

    يمكنك الآن الحصول على اقل الاسعار على جميع خدمات تركيب حجر هاشمي التي تتميز بانها مصنوعة من خامات ذات جودة عالية ، و ذلك عند التواصل مع شركة حجر هيصم التي تعتمد على استخدام اجود الخامات

  25. واجهات حجر هاشمى Apr 30 2018 at 8:47 am #

    يمكنكم الان الحصول على واجهات حجر هاشمي المميزة الذى يضفى اليك الجمال والتميز كما نوفر لكم حجر هاشمي ناعم باسعار مميزة ومتاحة للجميع
    http://www.egyptianstonehouse.com

  26. شركة امن وحراسة May 12 2018 at 9:56 am #

    تمتع الان بافضل واروع خدمات شركة امن وحراسة والتي تعمل علي توفير افضل انواع البودي جارد اللذين هم مدربون علي مواجهه كافه انواع المخاطر وبافضل الطرق الممكنة كما ان شركة حراسات امنيهة توفر لك اسعار رمزيه حتي تتاكد من ان الخدمة تصل الي جميع العلاء وبالشكل المثالي ويستطيع الجميع التمتع بها تواصل معنا الان واحصل علي خدمتنا فهي متاحة ومتوفره طوال الوقت
    http://www.guards-security.com

  27. دار مسنين May 13 2018 at 6:24 am #

    الان من خلال اكبر دار مسنين يمكنك الاستمتاع بافضل واروع انواع رعاية المسنين بالمنزل والتي تعمل علي رعاية المسنين من جميع الجوانب والحصول علي افضل واروع النتائج كما اننا نوفر افضل الخدمات الصحيه والاجتماعيه وبكافه الاشكال والطرق ونوفر افضل واروع انواع العروض والخصومات علي جميع الخدمات المقدمة لجميع المسنين لان هدفنا الاول والاخير هو الحصول علي افضل واروع الخدمات للمسنين وبافضل الطرق الممكنة
    http://www.careolder.com

  28. شركة تنظيف كنب بمكة May 13 2018 at 6:39 am #

    اذا كنت تريد افضل الطرق الممكنة التي تعمل علي التنظيف من خلال شركة تنظيف كنب بمكة والتي تعمل علي توفير افضل الخدمات وافضل واروع معدات التنظيف من خلال شركة تنظيف بالبخار بمكة والتي تعمل علي استخدام افضل وارو الطرق الحديثة في التنظيف وبافضل واروع الاشكال الممكنة كما اننا نوفر روض وخصومات متنوعه وبافضل الاشكال والطرق4 الممكنة التي تجعلك تحصل علي افضل الخدمات وباقل الاسعار
    http://www.el3nod.com/3/company-cleaning-moquette-carpet-sofas-mecca

  29. باور May 19 2018 at 3:19 am #

    من خلال مركز صيانة و توكيل باور احصل الآن علي افضل مستوي خدمة صيانة بمصر حيث يعتبر فريق مركز صيانة باور من اهم و افضل الفرق المتخصصة و التي تسعي الي تحقيق مستوي عالي من خدمات سارعوا الآن بالتواصل معهم عن طريق الإتصال بأرقام الشركة للحصول علي افضل خدمات صيانة تكييفات باور التي تتم علي ايدي محترفين كما يوجد لدي الشركة جميع قطع الغيار الاصلية .

    للتواصل الآن عن طريق :-

    http://www.powereg.com

  30. حجر هاشمي وش جبل May 20 2018 at 8:47 am #

    اطلب الان من شركة ستون لخدمات حجر هاشمي هيصم متميز باقل الاسعار و افضل الانواع من حجر هاشمي واجهات المتميز باسعار مناسبة للتركيب و اشكال ديكورات متميزة الان للتركيب لواجهات المباني و تركيب حجر هاشمي وش جبل متميز باسعار مناسبة و افضل واجهات حجر هاشمي الان في مصر من خلال موقعنا الالكتروني:

    http://www.stone-haism.com

  31. الخط الساخن وايت ويل May 31 2018 at 9:13 am #

    افضل الخصومات والخدمات الرائعة التى نقدمة الان فى مصر وعلى اعلى مستوى ممكن من افضل انواع الصيانة فى العديد من المحافظات الان من صيانة ثلاجات وايت ويل التى نقدمة الان , حيث اننا نقدم افضل قطع الغيار الاصلية التى نقدمة الان فى مصر والوطن العربي باكمل الان ويوجد افضل العروض من الخط الساخن وايت ويل وباقل الاسعار الرائعة تواصل الان معنا مع خلال رقم صيانة وايت ويل ثلاجات التى تقدم اليكم الراحة التامة الان فى اقل وقت ممكن يمكنكم الان الحصو ل على افضل فريق من المتخصصون الان فى مصر فى تصليج كافة الاجهزة الكهربائية

    http://www.whitewhaleg.com/

  32. بادر الآن بالتواصل معنا في اكبر شركة تنظيف خزانات بالطائف المتخصصة حتى تتمكن من الحصول على جميع الخدمات المنزلية المتكاملة باقل الاسعار ، و ذلك عند التواصل مع شركة مكافحة حشرات بالطائف التي تقدمها شركة سهر و التي تتميز بانها شركة متكاملة و رائدة في مجال الخدمات المنزلية ، حيث تقدم ايضًا فرع شركة تنظيف مفروشات بالطائف حتى يتمكن العملاء من تنظيف منازلهم بامان تام
    http://www.sahar-sa.com/2/anti-insects-taif

  33. شركة نقل عفش بالطائف Jul 10 2018 at 6:56 am #

    تعلن افضل شركة نقل عفش بالطائف عن توفيرها لافضل الطرق الامنه التي يمكن من خلالها العمل علي نقل جميع الانواع من الاثاث من مكان لاخر بكل سهولة وامان مع استخدام ادوات لازمة لرفع الاثاث من خلال مجموعه خبراء في شركة شركة نقل اثاث في الطائف يمكنك التواصل معهم يوميا وعلي مدار ال 24 ساعة للتمتع بالمزيد من العروض وباقل الاسعار .
    http://www.sahar-sa.com/1/furniture-transfer-taif

  34. كشف تسربات بجدة Jul 11 2018 at 5:12 am #

    اقل سعر علي جميع خدمات شركة كشف تسربات المياه علي اعلي مستوي من التقدم في العمل كشف تسربات المياه بجدة علي مستوي متقدم في اكتشاف جميع التسربات في اسرع وقت ممكن علي اعلي جودة في المملكة .

    https://goo.gl/tGeBsy

  35. تجهيزات محلات Jul 11 2018 at 9:28 am #

    افضل الاعمال المتطورة في العمل علي مستوي عالي من التقدم في العمل علي مستوي عالي من التقدم في العمل تجهيزات محلات بيد متخصصين علي اعلي مستوي يمكنكم الحصول علي افضل الخدمات المتطورة والحديثة مستوي عالي من التقدم في العمل تجهيزات سوبر ماركت لدي اكبر الشركات العالمية والمتميزه في العمل احصل معنا علي الكثير من اعمال الشركة المتطورة في العمل في مصر .
    http://www.hotel-restaurant-eg.com

Leave a Reply to Kizi Click here to cancel reply.